התערוכה פנים אל פנים:המסכות העתיקות בעולם, המסכמת כמעט עשור של מחקר, התערוכה מכנסת קבוצה נדירה של 12 מסכות יוצאת דופן מהתקופה הנאוליתית, שכולן התגלו באזור אחד בארץ ישראל – בהרי יהודה ובמדבר יהודה - וחלקן התפזרו ברחבי בעולם התערוכה תהיה פתוחה לציבור מ-11 במרץ ועד 13 בספטמבר, 2014. זו הפעם הראשונה שמסכות אלו מוצגות יחדיו, לא הרחק מהמקום שבו התגלו, והפעם הראשונה שרובן יוצגו לקהל הרחב.

לכל המסכות מאפיינים סגנוניים משותפים: חורי עיניים גדולים ופיות חשופי שיניים יוצרים מראה המזכיר גולגולת אדם. חורים בשולי המסכה שימשו ככל הנראה לקשירתה על הפנים ולהוספת שיער, שהעניק מראה אנושי יותר, או לתליית המסכות על מוטות או עמודים. מן הדמיון בין המסכות לבין גולגולות קדומות שנמצאו בכפרים בני אותה תקופה, אנו מסיקים שהמסכות ייצגו את רוחותיהם של האבות הקדמונים ושימשו בטקסים דתיים וחברתיים ובפולחני ריפוי כשפים. יתכן שבאמצעות שחזור דמות אדם למטרות פולחן, הביעו החברות החקלאיות הקדומות בנות התקופה הנאוליתית את שליטתן הגוברת והולכת בעולם הטבע.

"האפשרות להציג זו לצד זו מסכות אבן עתיקות ונדירות, שמוצא כולן באותו אזור בארץ היא מופלאה" אומר ג'יימס סניידר, מנכ"ל מוזיאון ישראל ע"ש אן וג'רום פישר. "העובדה שהצלחנו לקבץ מסכות רבות כל כך, לערוך מחקר השוואתי עמוק ביניהן ולהציג אותן לקהל הרחב היא הודות למוסדות ולאספנים השונים ששיתפו עמנו פעולה והעמידו אוצרות אלו לרשותנו. בהתחשב במוצאן הגאוגרפי של המסכות ובהקשר הרחב שהן מוצגות בו באגף לארכאולוגיה הסמוך, הצגת המסכות במוזיאון ישראל בירושלים נושאת עמה משמעות ייחודית, המבליטה את מקומן בתולדות הדת והאמנות".

 התערוכה מסכמת מחקר מדעי שארך יותר מעשר שנים. שתי מסכות אבן - אחת ממערה בנחל חמר שבמדבר יהודה, והשנייה מחורבת דומה שבהרי יהודה - שמורות זה שנים באוספי המוזיאון. תגלית מקרית של תצלומים שבהם נראו מסכות דומות הובילה את ד"ר דבי הרשמן, האוצרת לתרבויות פרהיסטוריות במוזיאון ישראל, לחקור את הנושא. הרשמן גייסה את עזרתו של פרופסור יובל גורן, מומחה למיקרו ארכאולוגיה השוואתית מאוניברסיטת תל-אביב כדי לבחון את מוצאן הגאוגרפי של המסכות, וכן את שירותי המעבדה לארכאולוגיה ממוחשבת באוניברסיטה העברית כדי לערוך ניתוח תלת-ממדי שלהן. תוצאות הניתוח שופכות אור על מאפייניהן ותפקידיהן השונים. התערוכה הנוכחית משקפת את פירותיו של מחקר מעמיק זה, ומקבצת בפעם הראשונה תריסר מסכות מרשימות ומסתוריות לא הרחק ממקום מוצאן.

את התערוכה "פנים אל פנים: המסכות העתיקות בעולם" אוצרת ד"ר דבי הרשמן, אוצרת לתרבויות פרהיסטוריות על-שם אילזה כץ לייב הולץ. התערוכה והפרסומים הנלווים לה הם בנדיבות יהודית ומיכאל שטיינהרדט מניו-יורק, ותורמי קרן התערוכות של מוזיאון ישראל לשנת 2014: קלאודיה דוידוף, קיימברידג', מסצ'וסטס, לזכררות ולאון דוידוף; הנוד' מוט, ניו­­-יורק; קרן משפחת נאש, ניו-יורק; וידהנדיב, קרן רוטשילד בישראל.