המחלה המוחית מתבטאת באובדן הדרגתי של יכולת הדיבור והתנועה עד כדי מוגבלות פיזית מלאה עם הגיעם של החולים לגיל 15-20.בכל החולים ברחבי העולם מצאו החוקרים שינוי זהה בגן האחראי על יצירת ה-RNA של הריבוזום. (הריבוזום אחראי על תרגום ויצירת חלבוני התא. הוא עצמו בנוי מחלבונים ומ-RNA ביחס מדוייק ביניהם). כתוצאה מהשינוי, מוצף התא ב-RNA של הריבוזום ומורעל על ידו.

המחקר התפרסם בכתב העת המדעי הנחשב ביותר בתחום הגנטיקה של האדם "American Journal of Human Genetics". במאמרם, מתארים החוקריםכיצד פיצחו את חידת ההתדרדרות הנוירולוגית של ילדים אלה, בתוכם ילדים מישראל, רוסיה, קנדה, ארה"ב וצרפת, שעד כה לא היה קיים כל הסבר לתופעות הקשות שמהן סבלו.

פרופ' אורלי אל-פלג, מנהלת המחלקה לגנטיקה בהדסה ופרופ' מן המניין בבית הספר לרפואה של האוני' העברית, אשרהובילה את המחקר הרב-לאומי, מסבירה כי את המחלה, שלא היתה מוכרת בספרות הרפואיתזיהתה לראשונה בחולה צעירה שהגיעה להדסה.

"לפני מספר שנים ראינו אתהילדה אשר הייתה בריאה עדגיל 3 שנים. אז הופיעה הפרעה בהליכה ובתפקוד המוטורי, בהדרגה איבדה גם את  הדיבור והופיעו קשים קוגניטיביים.הילדה נראתה במספר מרכזים רפואיים בארץ, בכולם לא נמצא הסבר למחלתה. היה ברור שמדובר במקרה נדיר ולא  מוכר. באותה עת הכנסנו בהדסה את טכנולוגיית הריצוף העמוק לשימוש קליני, וזואיפשרה לנו לבצע בילדה קריאה של כל החומר הגנטי המקודד (האקסונים) על מנת לזהות את הפגם הגנטי שאחראי למצבה".

מאז שנת 2010 מתבצעות בדיקות אלה בהדסה ("אנחנו עושים את פרויקט הגנום האנושי לכל ילד" אומרת פרופ' אל-פלג). כתוצאה, קיים בהדסה מאגר המיפוי הגנטי הגדול בארץ  של כ- 2400 חוליםוהצוות פנה לחפש חולים דומים במאגר זה.

"להפתעתינו מצאנו במאגר ההדסאי ילד עם פגם גנטי זהה ", מספרת פרופ' אל-פלג, "זה היה מדהים.  ילד בן  9 אשר טופל בעבר בהדסה וכיום מתגורר ברוסיה, אשר בדומהלילדה אותה אבחנתי–היה בריא עד גיל 5 שנים ואז פיתח  סימנים דומים של פגיעה נוירולוגית. בשלב זה ידענו שיש לנו מחלה חדשה שעד כה לא הוכרה בספרות הרפואית".

"ד"ר אדוארדסון, מומחה לנוירולוגיה-ילדים בהדסה טס מיד לרוסיה, בדק את הילד, נטל ממנו דגימותואישר כי מחלתו אכן זהה לזו של הילדה הישראלית.בשלב זה הכנסנו את הנתונים לתוכנת שדכן הגנים הבין לאומי ותוך מספר שעות איתרנו 4 ילדים נוספים ברחבי העולם להם בדיוק אותו פגם גנטי, ושוב חזר הסיפור על עצמו – ילדים שהיו בריאים במשך מספר שנים ואז החלו להתדרדר.  כדי להבין את מנגנון המחלה החדשה ולאשר את שגילינו, יצרנו שיתוף פעולה עם מעבדה באוניברסיטת פנסילבניה בארה"ב, אשר הצליחה לאשר את מנגנון הפגיעה:  בתאי הילדים החולים יש  עודף RNAשל הריבוזום, עודף שכנראה גורם להצפת התאים במוח והרעלתם".

"זו מחלה עצובה, היא פוגעת בילדים שהתפתחו מספר שנים באופן תקין, ואז הם כבים", מדגישה אל-פלג. "הם ילדים רגילים שביום בהיר אחד מתחילים לצלוע, לשכוח מילים שקודם הכירו, ומילדים מתפקדים ומפותחים הםהופכים בהדרגה לילדים הסובליםמפיגור קשה ולא מוסבר וברבות השנים מגיעים למצב סיעודי".

משמעות נוספת של מחקרם של ד"ר אדוארדסון, פרופ' אל-פלג ושותפיהם מארה"ב, קנדה, צרפת ורוסיה  - היאשבמציאת הגן הפגום, טמון הסיכוי לטיפול. "המדע לא יוכל כנראה לתקן את הגן", היא מבקשת להסביר, "אבל אולי מספיק להשתיקו. הדרך לכך לא פשוטה, אבל עכשיו, אחרי שהחומר שלנו מתפרסם, אולי ניתן יהיה לבצע זיהוי מוקדם של המחלה –ובעתיד למנוע התדרדרות כה קשה שמביאה את החוליםלמצב סיעודי".


תמונה: אבי חיון/ דוברות הדסה