במסגרת פעולות משרד החקלאות לקידום ההגנה על עצים בישראל, מרחיב המשרד את מספר פקידי היערות ברשויות המקומיות, וממנה פקידי יערות עירוניים בשבע רשויות מקומיות נוספות: אשדוד, גבעתיים, גבעת-שמואל, יבנה, הוד-השרון, מועצה אזורית לב-השרון ופרדס-חנה כרכור.

העצים בישראל מוגנים מתוקף פקודת היערות, אשר מגדירה כי כל עץ הוא מוגן, וכי יש לבקש היתר מפקיד היערות על מנת להסירו. לפיכך, ההגנה על עצים בישראל מוטלת בעיקרה על כתפיהם של פקידי היערות אשר מוסמכים לכך על ידי שר החקלאות. פקידי היערות הם עובדי קק"ל, או רשות מקומית, אשר מוסמכים להנפיק רישיון כריתה לעץ. כיום, מרבית תושבי המדינה נדרשים לפנות לפקידי היערות האזוריים של קק"ל על מנת לקבל היתר לכריתתו של עץ, ורק ב- 11 רשויות מקומיות מוסמך פקיד יערות עירוני, אשר נותן שירות ישירות לתושבי העיר, שלא דרך פקידי היערות של קק"ל.

פקידי יערות עירוניים הוסמכו בשלוש הערים הגדולות (ירושלים, תל-אביב וחיפה) כבר בשנות ה- 60 של המאה הקודמת. עם תיקוני החקיקה של פקודת היערות, וחוק התכנון והבניה בשנת 2008, אשר קבע כי יש לשלב את הנושא בהליכי התכנון והבניה, החל משרד החקלאות בהסמכה של פקידי יערות בערים ורשויות נוספות. ואכן, לפני שבע שנים הוחלט במשרד החקלאות ופיתוח הכפר להרחיב את מסגרת פקידי היערות ברשויות המקומיות משלושה פקידים בערים הגדולות לפקידי יערות בכל אחת מהרשויות החברות בפורום ה- 15. מתוך אמונה בחשיבות הסביבה הנופית בתוך העיר, לטובת התושבים. בשנת 2011 הוסמכו פקידי יערות ברחובות, רמת-גן, פתח-תקוה, ובמהלך שנת 2015 הוסמכו פקידי יערות בערים נתניה, באר-שבע, ראשון-לציון, מועצה אזורית חוף הכרמל ומועצה אזורית משגב. פקידי יערות אלו השתתפו בקורס הסמכה מיוחד המבטיח שכל פקידי היערות החדשים הם בעלי הכשרה מתאימה, היכרות עם עצים וידע כיצד לטפל בהם ומה נדרש על מנת להגן עליהם. כאמור, במהלך החודשים האחרונים הסמיך פקיד היערות במשרד החקלאות פקידי יערות עירוניים בשבע רשויות מקומיות נוספות.

ד"ר ארז ברקאי, פקיד היערות הארצי במשרד החקלאות ופיתוח הכפר: "הליך הסמכת פקידי יערות עירוניים הוא חיוני כחלק בלתי נפרד מקבלת האחריות של הרשות המקומית על העצים הנטועים בשטחה. מהלך זה יאפשר לרשות לשלב בצורה נכונה ומיטבית את  העצים בהליכי התכנון, וכן לשמר את עצי העיר לטובת התושבים והציבור הרחב. העצים בארץ, ובערים במיוחד, הם נכס סביבתי ונופי חשוב שמעניק לציבור תועלות רבות".

תמונה: flash 90